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“青年千人”专家刘强:探寻大脑脂类奥秘的人

来源:科技日报 作者:滕继濮 2015-07-15 12:51:36
内容摘要: 作为“青年千人计划”和“优秀青年科学基金”的入选者,刘强和其团队目前主要从事大脑脂代谢在学习记忆、神经退行性疾病和代谢类疾病等方面的研究工作。

  “我是研究大脑的。”刘强说。

  大脑是一个功能极其复杂的组织,又是一个脂类物质含量极其丰富的器官,我们对其诸多奥秘还不甚了解。刘强就是探索大脑脂代谢过程科学家中的一员。

  与医生不同,作为中国科学技术大学生命科学院教授、博士生导师,刘强和其团队做的是疾病方面的基础研究,致力为临床提供新的疾病诊断方法或是治疗手段,他告诉记者,“神经生物学关注的是神经系统的基本生物学机制,包括生理方面和病理方面。”

  在大学期间,刘强就对神经生物学很感兴趣,特别是神经系统精细的网络结构和精准的网络调控,于是就选择了神经生物学的研究作为博士学位的研究方向。在获得中科院生物物理研究所博士学位后,刘强先后进入华盛顿大学医学院和宾夕法尼亚大学医学院继续从事大脑脂代谢疾病方面的研究。

  “阿尔茨海默病,俗称老年痴呆症,是神经退行性疾病的一种,这个病已经研究了一百年,到现在都没有任何治疗办法,病人出了门记不得回家的路,不认得家人,甚至连吃饭和睡觉也会忘记。”刘强深沉的嗓音,让记者感觉到人类在疾病面前的渺小和无力,同时又能感受到这又是一个巨大的突破空间。作为“青年千人计划”和“优秀青年科学基金”的入选者,刘强和其团队目前主要从事大脑脂代谢在学习记忆、神经退行性疾病和代谢类疾病等方面的研究工作。

  “老年痴呆,分为早发性的和迟发性的,早发性指的是遗传性的,发病年龄非常早,跟APP基因相关,而迟发性的则和ApoE这类基因有关。”刘强团队阐明了LRP1(低密度脂蛋白受体相关蛋白1)与APP和ApoE之间都分别存在直接的分子关联,该发现是这一领域重要的突破,因为这项发现“第一次将早发性和迟发性老年性痴呆在分子水平直接关联起来,为设计和研发治疗药物提供了重要的靶点。”

  目前他们正通过大规模的高通量药物筛选,力求找到一种药物有效提高LRP1在大脑中的水平,从而延缓老年性痴呆病人的发病年龄,最终达到改善和治疗老年性痴呆的目的。

  随着对脂代谢研究的不断深入,大量新研究成果表明脂类分子是许多生命过程中富有活力的参与者。人们开始惊叹生物体内这类富含脂类的巨大无穷潜力。

  跟历史上很多重要的科研成果类似,刘强教授的另一个重要发现也有点意外。在老鼠大脑里把脂代谢相关受体LRP1敲除了之后,他们发现老鼠就会变胖,然后发展成非胰岛素耐受的Ⅱ型糖尿病。

  “这跟人吃得很多变胖,然后发展成Ⅱ型糖尿病非常相似,中枢神经系统的脂代谢异常可以导致糖尿病。”刘强教授认为,“现在的流行病学调查表明,很多得了糖尿病的人也得了老年痴呆,所以脂代谢异常把两个疾病关联了起来,如果可以透过这个靶点治疗的话,也许对两个疾病的治疗都有作用。”

  刘强很多学生的家人,包括他自己也有亲属正承受着老年痴呆和糖尿病的痛苦。对大脑功能了解得不够透彻,对于大脑的研究手段比较有限,成为很多研究者困惑的根源。但刘强和其领导的团队却在这趟科研之旅上走得坚定,因为他们有着令人期待的发现,也有着美好且理性的目标,“我国已经进入老龄化社会,在这一严峻形势下,能为疾病的治疗提供新的思路,能够让更多的人迟一些少一些受病魔侵袭,就是莫大的欣慰。”

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